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说到军武大厂与制造飞弹,大部分人心中所想像的,应该是最高科技,在最尖端的自动化环境中进行,不过在过去,想像与现实有一定程度的落差。

飞弹由于种类繁多,单一产品项目出货量小于如汽车等产业,例如美国第一大国防合约商,同时也是全球最大导向飞弹生产商雷神(Raytheon),为全球客户所生产的各式飞弹有 20 种之多,因此,在 5 年前,雷神的飞弹生产线上,都还是由技师人工手动操作着装备

不过这一切在 2009 年终于有了改变,雷神在 2009 年决定迁厂到美国阿拉巴马州的亨茨维尔(Huntsville),有了新建厂房的机会,雷神让设计师们彻底发挥,打造一座高度自动化的新厂房,耗资 7,500 万美元,而这座新工厂刚建好,就接下大单,分别是美国海军专门迎击中短程弹道飞弹威胁的 SM-3(Standard Missile-3)飞弹,与陆基、海基均可,迎击敌方定翼机、旋翼机、无人飞行机、导向飞弹等等空中威胁的 SM-6 飞弹,前者得到 3.5 亿美元的订单,后者则有 2.43 亿美元的订单。

这座全新的自动化工厂,每个月可以生产 4 到 6 颗 SM-3 飞弹,以及 10 到 12 颗 SM-6 飞弹,而且更节省人力,过去 80 到 100 位员工的生产力,现在以 14 位技师与 36 位协同人员就能取代,而安全性也大为提升,过去要人工移动、装配的零部件,里头很多是高爆炸性的材料,十分危险,现在全数由自动化生产线上的机器来搬运移动,雷神表示:要将手推车从通厂中完全移除。自动化之后除了更快速、更安全,所有设备以 Wi-Fi 连结,每架载货机器都随时知道自己在厂内的位置,因此也不会送错零件,从根本解决了装配错误的问题。

这些自动化装备的灵感来自于目前自动化程度相当高的汽车制造业,不过雷神所使用的机器设备,单价可比汽车业贵多了,以自动载货机具来说,一般汽车业的设备一架约为 15 万到 25 万美元,但是雷神所用的却要 70 万美元,这不是因为雷神比较“凯”,而是因为雷神为了安全性,要求设计到完全没有人工介入,因此造价也就更高。如今,雷神总算符合大众的想像,成为比一般工业界更先进的尖端科技工厂。

除了硬件设备以外,还有一组图像化软件操作界面,称为制造创新智能系统(Manufacturing Innovation and Intelligence,MMI),随时指示技术人员,现在要进行哪一步骤,零部件该送去哪里等等。过去这些工作也有电脑表单管理,但是常常因为按键盘时打错键造成失误,如今每个零部件都有条码,扫描后就知道是哪个零件,该送到哪,装到哪,再也不会发生打字错误造成装配失当的问题。

连自动化螺丝起子上头,也加装了扭力控制器,要是锁得不够紧,系统会发出警告,要是技术人员竟然不理会警告,MMI 系统就会停住生产线,不让零件移动到下一工作站,直到问题处理完成为止。

这套系统还不只可以组装飞弹,也负责拆解飞弹。这是因为飞弹出货到美国军方等客户手上后,往往一放好几年也没有动用,不过放久了,内部零部件不知状况如何,要送回厂拆解开来,一一测试无误,有损坏的部分更换,再重新组装回去,所以工厂中,有着随时有飞弹正在组装,同时又有飞弹正在拆解的奇观。

在亚洲社会,若是员工发生装配失误,或是输入资料时发生键盘输入错误,往往反应是批评员工粗心大意、要为此负责任、“草莓”等等,但雷神的想法则相反:人类一定会发生失误,所以最好的办法就是把人的因素去除,由自动化机器处理;键盘输入一定会发生错误,所以最好的办法,不是叫人类更小心,而是从根本就不要键盘输入,以条码扫描的方式,或是更进一步应用 RFID 等技术,既然没有手动输入,就不可能有输入错误。

亚洲社会往往要求人类要更辛勤、更注意、更努力,雷神的思维却是让人类更傻瓜、更轻松、做更少事,发展高度自动化,排除错误的可能性,提高生产效率与附加价值,最后哪种思维会更有竞争力?想必答案相当明显。